Startups gehen von New York und Sillicon Valley Richtung Atlanta

Verschlafen? Die 500.000 Einwohner Stadt Atlanta wird zu einer der neuen digitalen Hochburgen der USA Bild: Getty/Arthur Sanedone


(ddna) In den letzten fünf Jahren hat sich die südöstliche Region der USA, angeführt von Atlanta, von „einem der bestgehüteten Geheimnisse“ in der Tech-Branche zu einem pulsierenden Ökosystem entwickelt, in dem es von einer Herde der milliardenschweren Tech-Unternehmen wimmelt, die in der Investmentwelt als „Einhörner“ bezeichnet werden.

In diesen fünf Jahren stiegen die Risikokapitalinvestitionen in der Region auf 2,1 Milliarden Dollar, wobei allein im letzten Jahr 1 Milliarde Dollar investiert wurde, so Lisa Calhoun, Partnerin bei der in Atlanta ansässigen Investmentfirma Valor Ventures.

Die Gründerinnen und Gründer kommen dabei nicht mit einem MBA aus Asien eingeflogen, sondern aus einem Netzwerk privater und öffentlicher Schulen in der Region wie Georgia Tech, der University of Alabama, Auburn, der University of Georgia, Vanderbilt, Emory und den historisch schwarzen Colleges und Universitäten wie Morehouse, Spelman und Xavier. Und es ist auch ein Zeichen für eine Reinvestition in das lokale Unternehmertum – eine jahrzehntelange Kampagne, um Atlanta in das Zentrum eines Hub-and-Spoke-Netzwerks von Startup-Städten zu verwandeln, das sich von Miami bis Atlanta erstreckt, mit Zwischenstopps in Birmingham, Nashville und New Orleans.


„Atlanta ist, wie ein globaler Post-Silicon-Valley-Tech-Hub der nächsten Generation aussieht. Unsere Demografie ist dem Wandel der USA zu einer Gesellschaft mit einer Mehrheit von Minderheiten zehn Jahre voraus“,

sagt Lisa Calhoun. „Mit über 40 % der US-Bevölkerung im Südosten, der größten Dichte an farbigen Gründern und Führungskräften, einer Vielzahl von Tech-Unternehmen wie AirBnB, die sich hier ansiedeln, und unserem eigenen Erbe an Top-Tech und Talenten, gibt Atlanta den Ton an für das, was als nächstes kommt. Wir haben die wachsende, vielfältige Bevölkerungsbasis, die alle starken Gründer brauchen, um zu skalieren.“

Es gibt jedoch noch viel zu tun, damit sich die Region als einer der nächsten Motoren für den wirtschaftlichen Ertrag des Risikokapital- und Investmentgeschäfts etablieren kann.


„Der Südosten macht 24% des US-BIP aus, aber nur 7% der Venture-Investitionen“,

bemerkt Blake Patton, der Gründer und General Partner der in Atlanta ansässigen Investmentfirma Tech Square Ventures. „Mit der jüngsten Dynamik in der Region ändert sich das, und die Investoren werden aufmerksam und setzen auf lokale Manager, die wiederum in die besten und klügsten Unternehmer der Region investieren.“


Der Internet-Boom und die Internet-Pleite in Atlanta

In den Jahren nach den Olympischen Spielen 1996 war Atlanta ein hochfliegender Anwärter auf den Titel eines der nächsten großen Startup-Hubs in den Vereinigten Staaten.

Die Olympischen Spiele hatten die Stadt auf die Weltbühne gebracht, und angesichts der Welle von Aktivitäten, Aufregung und Investitionen, die mit dem Aufkommen von Internetunternehmen wie America Online aus Virginia einherging, setzten sich der Stadtrat und der Bürgermeister von Atlanta dafür ein, dass die Stadt in den frühen Tagen des ersten Internetbooms zu einem Zentrum für Telekommunikation und Startups wurde.


Atlanta Gas Light hatte Mitte der 90er Jahre den größten Dark-Fiber-Ring des Landes rund um Atlanta gebaut. Dieser wurde nur mit Blick auf die Olympischen Spiele finanziert. „Wir hatten die Georgia Tech, die an der nächsten Generation der Luft- und Raumfahrt arbeitete, und sie fügten Computertechnik hinzu“, sagte Christy Brown, die Gründerin der in Atlanta ansässigen Non-Profit-Organisation Launchpad2X und eine Serienunternehmerin und Führungskraft mit engen Verbindungen zum Ökosystem von Atlanta.


Atlanta hatte auch seinen Anteil an frühen Erfolgen – hochfliegende Telekommunikations- und Netzwerkunternehmen, die für die Entwicklung der ersten Dot-Com-Ära entscheidend waren, deren spätere Jahre entweder von Skandalen überschattet wurden oder die von viel größeren Unternehmen aufgekauft wurden. Dazu gehören Unternehmen wie MCI Worldcom und Airtouch Cellular, das von Singular Wireless aufgekauft wurde und schließlich Teil der umstrukturierten AT&T wurde. Die Implosion der frühen Internet-Unternehmen, die mit dem Platzen der Dot-Com-Blase im Jahr 2000 kam, hallte durch Atlantas Tech-Ökosystem und vernichtete die frühen Gewinne, die die Unternehmen gemacht hatten. Es bereitete aber auch die Bühne für eine jahrzehntelange Periode des Wiederaufbaus und einige frühe Dotcoms überlebten.


Durch die mageren Jahre

Eines dieser Unternehmen war MailChimp. Das privat geführte E-Mail-Marketing-Startup wurde 2001, in den frühen Nachwehen des Platzens der Tech-Blase, als eines von mehreren Projekten der Web-Entwicklungsfirma von Ben Chestnut und Dan Kurzius gegründet.

Die beiden Männer lernten sich bei Cox Interactive Media kennen, um an einem frühen MP3-Produkt zu arbeiten. Als das Projekt scheiterte, verloren beide Männer schließlich ihre Jobs und machten sich gemeinsam selbstständig. Sie bauten MailChimp aus den Einnahmen auf, indem sie das Unternehmen ohne Risikokapital aufbauten – ein Modell, das viele andere Tech-Gründer in der Gegend nachahmen wollten.

Ein paar Jahre später, im Jahr 2003, begann ein anderer Unternehmer namens John Marshall mit der Installation von Internet-Hotspots in Gastronomiebetrieben und erweiterte schließlich seinen „Wandering WiFi“-Service um die Überwachung und Verwaltung anderer Arten von Netzwerkinfrastruktur. Dieser Streifzug durch das Startup-Land sollte schließlich mit AirWatch einen weiteren großen Atlanta-Tech-Exit hervorbringen.

In den ersten sechs Jahren blieb MailChimp ein Nebenerwerb, ein Produkt, an dem die beiden Mitbegründer weiter arbeiteten, ohne sich jedoch Vollzeit zu engagieren. Erst im Jahr 2007, als der Dienst 10.000 Nutzer erreichte, wurde das Unternehmen zum Vollzeitjob für beide Gründer.

Ihr einst schrottreifes Startup machte sie zu Milliardären. Ein Forbes-Profil aus dem Jahr 2018 beziffert die Bewertung des Unternehmens auf 4,2 Milliarden US-Dollar bei einem Umsatz von rund 600 Millionen US-Dollar.


Wenn es einen Startschuss für die Tech-Renaissance in Atlanta gab, dann war es vielleicht das Jahr 2006, ein paar Jahre vor der globalen Finanzkrise und zu einer Zeit, als die breitere Tech-Industrie für Investoren eine weniger finanziell prekäre Perspektive darstellte. Internet Security Systems, ein Dot-Com-Liebling aus der Gegend von Atlanta, der Ende der 90er Jahre an die Börse ging, wurde in diesem Jahr für 1,3 Milliarden Dollar an IBM verkauft.

Tom Noonan und Chris Klaus, die Mitbegründer von Internet Security Systems, hatten einen ebenso langen Weg vor sich. Was als Unternehmen begann, als Klaus Mitte der 90er Jahre über Noonans Garage in Atlanta wohnte, entwickelte sich zu einem Unternehmen mit einem Jahresumsatz von 400 Millionen Dollar, bevor es von IBM übernommen wurde.


Als Kapital nach Atlanta zu fließen begann und die Stadt in der Tech-Welt wieder Fuß fasste, begannen Gründer, die ihre Unternehmen verlassen hatten, das Geld vor Ort zu reinvestieren. Und die Stadt begann, mehr Veranstaltungen zu schaffen, um das Unternehmertum zu fördern. Im Jahr 2006 wurde Venture Atlanta ins Leben gerufen, eine Konferenz, die frühe Talente und Startups aus der Region vorstellte und als Startrampe für mehrere Unternehmer diente, die die Zukunft der Technologiebranche der Stadt prägen sollten.


2006 war ein großes Jahr für Exits in Atlanta und ein Jahr, das zu einer blühenden Startup-Szene führen sollte, die eine Rekordzahl von milliardenschweren Tech-Unternehmen hervorbringt. Diese Unternehmen bildeten den Grundstein für eine Reihe von Startups, die sich vor allem auf Zahlungen und Finanzdienstleistungen, cloudbasierte Geschäftslösungen und Internetsicherheit konzentrieren. Vorbei waren die hardwarelastigen Telekommunikations- und Netzwerkunternehmen wie Scientific Atlanta, dessen Geschäft mit dem von Hewlett Packard verglichen wird, weil es in den 1950er Jahren eine Hightech-Industrie in die Stadt brachte – ähnlich wie HP im Silicon Valley.

In der Zwischenzeit bewegte sich eine neue Generation von Investoren in die Umlaufbahn von Atlanta, was sich durch die Gründung von BIP Capital im Jahr 2006 ankündigte – ein Ereignis, das sich auch für die angehenden Unternehmer der Stadt als bedeutsam erwies.


Neue Firmen wie Overline Ventures von Cohn und O’Brien, Panoramic und Outlander Labs, die Firma, die von den ehemaligen Los Angeles-Investoren Paige und Leura Craig gegründet wurde, sind alles Zeichen für den langfristigen Glauben der Investoren an die Gesundheit des Startup-Ökosystems in Atlanta.

„Wir denken, dass der Südosten und insbesondere Atlanta die Möglichkeit hat, in den nächsten 5 Jahren ein wichtiger Knotenpunkt für Tech-Startups zu werden. Es fühlt sich ähnlich an wie Los Angeles vor fünf Jahren. Das Talent ist hier, aber historisch gesehen war das Problem der Mangel an Mentoren, Kapital für die frühe Phase und das Kapital für die spätere Phase, wenn sie wachsen und skalieren“, schrieb Outlander-Mitbegründerin Leura Craig in einer E-Mail. „Aber das ändert sich alles, da so viele Investoren jetzt in alle Teile des Landes ziehen und offen sind, in Bereiche zu investieren, in die sie vorher nie investiert haben. Covid hat die Flucht aus Kalifornien und New York dramatisch beschleunigt, und die Tech-Szene des Südostens wird durch diese Migration ein großer Gewinner sein. „

Große Tech-Unternehmen zeigen ihr Vertrauen in die Startup-Szene von Atlanta auch durch erhebliche Investitionen in das Ökosystem. Zuletzt hat Apple fast 100 Millionen Dollar für neue Projekte bereitgestellt, darunter das Propel Center, ein 25 Millionen Dollar teures Angebot zur Förderung von Vielfalt und Unternehmertum an einem Standort, der in der Nähe von Atlantas Historically Black Colleges and Universities gebaut werden soll.

(Translated and shortened by AI only from techcrunch)