Nicht alles gelingt in China: Halbleiter-Industrie verbrennt Milliarden


China hat in den letzten Jahren Milliarden von Dollar ausgegeben, um zu den fortschrittlichsten Halbleiterherstellern der Welt aufzuschließen.

Zwei Foundry-Projekte, die zum Teil von einem wenig bekannten Unternehmer in seinen 30ern geleitet wurden, zeigen, warum China noch keinen Erfolg hat. Die Projekte in den chinesischen Städten Wuhan und Jinan sollten Halbleiter herstellen, die fast so komplex sind wie die anspruchsvolleren Chips der Branchenführer Taiwan Semiconductor Manufacturing Co. und Samsung Electronics Co. mit ihrer jahrzehntelangen Erfahrung in der Chipherstellung.


Die chinesischen Behörden unterstützten die Neulinge mit Hunderten von Millionen Dollar. Es stellte sich jedoch schnell heraus, dass die Pläne zu ehrgeizig waren und die lokalen Behörden unterschätzt hatten, wie schwierig – und kostspielig – die Herstellung komplexer High-End-Chips ist. Die beiden Foundries, Wuhan Hongxin Semiconductor Manufacturing Corp. (HSMC) und Quanxin Integrated Circuit Manufacturing (Jinan) Co. (QXIC) haben zwar viel Geld verbrannt, aber nie kommerziell Chips hergestellt. HSMC wurde im Juni 2021 formell geschlossen. QXIC existiert zwar noch, hat aber den Betrieb eingestellt und reagierte nicht auf Anfragen nach Kommentaren.


In den letzten drei Jahren sind in China mindestens sechs neue Großprojekte im Bereich der Chipherstellung gescheitert, darunter HSMC und QXIC, wie aus Unternehmenserklärungen, staatlichen Medien, lokalen Regierungsdokumenten und Tianyancha, einer Datenbank zur Unternehmensregistrierung, hervorgeht. Die Dokumente zeigen, dass mindestens 2,3 Milliarden Dollar in diese Projekte geflossen sind, ein Großteil davon von der Regierung. Einige haben nie einen einzigen Chip produziert. Im Dezember teilte die Tsinghua Unigroup Co. mit, dass ein Konsortium unter der Führung von zwei staatlich unterstützten Halbleiter-Risikokapitalgesellschaften strategischer Investor des chinesischen Chipkonglomerats werden würde, das im vergangenen Jahr Anleihen in Milliardenhöhe nicht mehr bedienen konnte.


Die Herstellung von mehr Halbleitern hat für China eine hohe Priorität

Nach Angaben von International Business Strategies Inc., einem Beratungs- und Analyseunternehmen, produzieren chinesische Chiphersteller lediglich 17 % der Chips, die das Land benötigt, so dass China von ausländischen Herstellern abhängig ist. Wenn es darum geht, die fortschrittlichsten Chips zu bauen, wie sie für Smartphone- und Computerprozessoren verwendet werden, könnte China – das von den US-Sanktionen betroffen ist, die einigen Unternehmen den Zugang zu bestimmten Chipherstellungstechnologien verwehren – weiter zurückfallen, sagen Experten.


Die Frustration der chinesischen Gesellschaft über ihre Abhängigkeit von ausländischen Chips zeigte sich Ende Dezember, als der US-Halbleitergigant Intel Corp. seine Zulieferer in einem Brief aufforderte, keine Produkte aus der Region Xinjiang zu beziehen, in der die chinesische Regierung eine Kampagne zur Zwangsassimilierung religiöser Minderheiten führt. Verärgert über die vermeintliche Kränkung kritisierten chinesische Social-Media-Nutzer Intel. Andere beklagten, dass es in China keine ausreichend fortschrittlichen einheimischen Chips gebe, die die Chips von Intel ersetzen könnten. Intel entschuldigte sich und erklärte, der Brief sei nur geschrieben worden, um das US-Gesetz einzuhalten.


Milliarden-Investitionen Pekings verpuffen

 

Etwa 2014 begann Peking mit der Vorstellung von Plänen zur Unterstützung der Industrie, zu denen auch ein 22 Milliarden Dollar schwerer Fonds der Zentralregierung für Chip-Investitionen gehört, der als Big Fund bekannt ist. Lokale Regierungen richteten ähnliche Fonds ein. Im Jahr 2019 richtete der Staat einen zweiten nationalen Halbleiterfonds mit einem Volumen von etwa 30 Milliarden Dollar ein. Schon bald schwappte das Geld für Chips durch ganz China. Laut der Tianyancha-Datenbank meldeten Zehntausende chinesischer Unternehmen ihre Geschäftstätigkeit als mit Halbleitern verbunden an, darunter auch einige, deren Hauptaktivitäten Restaurants und die Zementherstellung waren.


China hat sich bei einigen Aspekten der Chipherstellung, einschließlich der Entwicklung von Chips, verbessert. Die Projekte in Wuhan und Jinan sollten mit der Herstellung von Chips beginnen, deren Schaltkreise 14 Nanometer oder kleiner sind – ein Bereich, der von TSMC und Samsung dominiert wird -, bevor man in einigen Jahren zu 7 Nanometern übergehen würde, wie aus Unternehmensunterlagen und Regierungsdokumenten hervorgeht.


Bei QXIC ging die Arbeit nur langsam voran, so ehemalige Mitarbeiter. Obwohl die von QXIC angeworbenen Ingenieure über Kenntnisse in technischen Aspekten der Chipherstellung verfügten, fehlte es QXIC an Wissen, um diese Fähigkeiten zu integrieren, sagte einer der Mitarbeiter. Im August 2020 erklärte die Stadtverwaltung von Wuhan laut staatlichen Medien, dass das HSMC-Projekt aufgrund finanzieller Schwierigkeiten eingestellt und 2021 offiziell geschlossen wurde. Nachdem mehrere andere staatlich geförderte Chip-Projekte ebenfalls untergegangen waren, übernahm die Regierung von Jinan das QXIC und begann, die Mitarbeiter zu entlassen.


Nun hat Huawei angekündigt, „hohe Beträge“ in die chinesische Chip-Industrie zu investieren, über die Chipdesign-Schmiede HiSilicon. Due Abhängigkeit der chinesischen Industrie von US- und japanischen Halbleitern wird die Regierung in Peking nicht hinnehmen, trotz eigener Rückschläge.